La historia de las Ebikes

Tanto las bicicletas eléctricas como las bicicletas sirven para muchos propósitos en nuestro mundo. Algunas se consideran una herramienta con la que el ciclista se gana la vida o un modo de transporte con raíces en una tecnología más limpia. Para otros, simplemente sirven para el ocio o como forma de experimentar el mundo que les rodea. Con más de mil millones de bicicletas en el mundo y se espera que 40 millones de ellas sean eléctricas para 2023, es increíble ver hasta dónde han llegado las bicicletas eléctricas y hasta dónde pueden llevarnos.

Ogden Bolton Jr. Bicicleta a batería (patente estadounidense 552271), 1895

Las primeras bicicletas eléctricas se documentaron en las décadas de 1880 y 1890 en las oficinas de patentes de Francia y Estados Unidos. En Francia, una de las primeras era un artilugio eléctrico de tres ruedas, cuya potencia de motor se controlaba con un sistema de palanca manual sin pedales.

En Estados Unidos, una de las primeras patentes se concedió a Ogden Bolton Jr. en 1895 por una bicicleta con batería que tenía su motor de buje montado dentro de la rueda trasera y una batería situada dentro del triángulo principal del cuadro, lo que no difiere demasiado en concepto de algunas bicicletas eléctricas modernas (imagen superior). Con el paso del tiempo, aparecieron más diseños y bicicletas, algunos de los cuales representan las ideas fundacionales de muchas de nuestras máquinas actuales. En 1897, Hosea W. Libbey, de Boston, inventó una bicicleta eléctrica impulsada por un «motor eléctrico doble» (imagen inferior). El motor estaba diseñado dentro del cubo del eje del juego de bielas. Este modelo sigue principios de diseño y funcionamiento similares a los actuales motores de tracción central que vemos en algunas bicicletas.

Hosea W. Bicicleta eléctrica de Libbey (patente estadounidense 596272), 1897

Con mentes creativas e industriosas trabajando, se redactaron muchos diseños de bicicletas eléctricas, pero muchos de ellos nunca llegaron a la producción, a menudo se quedaron en las oficinas de patentes y en el tablero de dibujo hasta que caducaron o fueron descartados. Debido a la explosión del crecimiento y la popularidad del automóvil y los motores de combustión, las bicicletas eléctricas se quedaron en el papel en su mayor parte.

Phillips Simplex, 1932

A mediados del siglo XX, las bicicletas eléctricas comenzaron a experimentar sus primeras apariciones de producción en masa. Europa fue uno de los primeros lugares en ver estas primeras adopciones con mayores niveles de producción y mayor uso. Una de las primeras fue la colaboración entre Philips y Simplex para crear la bicicleta eléctrica Phillips Simplex de 1932 (imagen superior). Con el paso del tiempo, la tecnología y la fabricación japonesas entraron en el campo de las bicicletas eléctricas con la Panasonic de 1975 y la Sanyo Enacle de 1989. Estas bicicletas seguían utilizando baterías de plomo y de NiCad, respectivamente, que eran más pesadas que las nuevas composiciones de baterías de menor peso. Los beneficios de los nuevos actores en el mundo de las ebikes llevaron a una mayor innovación y creación de más bicicletas eléctricas.

En 1989, se creó una de las innovaciones más importantes en forma de la primera «Pedelec» o bicicleta eléctrica de pedales (ahora conocida como de pedaleo asistido) en la que la potencia del motor se activa como asistencia cuando la bicicleta registra cualquier acción de pedaleo. En lugar de utilizar un mecanismo de aceleración para controlar el motor, como tenían todos los modelos anteriores, esto permitía a los ciclistas utilizar una bicicleta eléctrica no tan diferente a como se montaba en una bicicleta normal. Michael Kutter desarrolló estos sistemas pedelec en algunas de sus bicicletas personales (imagen inferior), pero después ayudó a la empresa Velocity a crear la bicicleta eléctrica Dolphin de 1992 para que los consumidores pudieran comprarla. Tras las bicicletas pedelec de Kutter, la asistencia al pedaleo se ha convertido en algo habitual en las bicicletas eléctricas modernas. Algunas empresas optan por la asistencia al estilo del acelerador, mientras que otras optan por la asistencia al pedaleo, y algunas empresas incorporan ambas tecnologías en sus diseños (¡como nosotros!). También se han introducido otras mejoras en las bicicletas eléctricas modernas en forma de baterías de iones de litio para aumentar la capacidad mientras se mantiene el peso total de la batería significativamente más bajo que algunos de sus competidores y predecesores.

 

Una de las primeras pedelecs de Michael Kutter

Con el paso del tiempo, se introdujeron más tecnologías, desde diferentes estilos de sensores hasta controles de potencia a finales de la década de 1990. Sin embargo, todavía en esta época había menos bicicletas eléctricas disponibles para su compra, ya que las bicicletas normales mantenían el control del mercado. A principios del siglo XXI, la producción de bicicletas eléctricas empezó a crecer de verdad, ganando terreno en un mercado tradicionalmente dominado por la producción y el uso de bicicletas normales. En 2001, los términos «ebike», «power bike», «pedelec», «pedaleo asistido» y «bicicleta asistida» se utilizaban comúnmente para referirse a las bicicletas eléctricas.

 

Bicicleta eléctrica para ir al trabajo RadCity

Hoy en día, la producción y el uso de las bicicletas eléctricas en todo el mundo está aumentando constantemente con los ciclistas nuevos y viejos que integran las ebikes en sus vidas. Con la ayuda de un motor eléctrico, el ciclismo se considera ahora más accesible para los ciclistas de todas las edades y orígenes. Incluso el ciclismo de montaña está creciendo en popularidad debido a la incorporación de las ebikes y las bicicletas de neumáticos gordos, haciendo posible que más personas participen en el deporte. Los desplazamientos en bicicleta que serían demasiado lejos, demasiado largos o demasiado lentos son posibles con una ebike. Muchas otras ebikes modernas están diseñadas pensando en su uso en la ciudad y en los desplazamientos al trabajo. Con las ventajas, la comodidad y la eficiencia de las bicicletas eléctricas, combinadas con los componentes y la infraestructura diseñados para llevar a la gente del punto A al punto B, muchos ciclistas han adoptado una bicicleta eléctrica para el día a día en la ciudad.

Triciclo eléctrico de carga RadBurro

Además del transporte diario de las personas, las bicicletas eléctricas ofrecen una alternativa más limpia de transporte para el comercio y los productos. Con las bicicletas de carga y los triciclos comerciales revolucionando la forma en que fluye el comercio, los bastidores de las bicicletas ya no son sólo para una muda de ropa o una bolsa personal. Las bicicletas eléctricas permiten a sus conductores aprovechar la eficiencia y la maniobrabilidad de una bicicleta, pero aprovechan la potencia de su motor para mejorar en gran medida la capacidad de transporte de cargas pesadas y mercancías, tanto de cerca como de lejos.

Con las bicicletas eléctricas, la gente puede ir por placer, puede ir al trabajo o puede ir a trabajar. Pero aún más poderoso es el hecho de que tienen la capacidad de cambiar la forma en que las personas viven sus vidas y han demostrado una y otra vez que lo hacen. Con una historia y un legado de ensayo y error, innumerables diseños y multitud de modelos, estilos y aplicaciones, las bicicletas eléctricas han recorrido un largo camino en ciento veinte años. Aún más emocionante que la historia es el futuro de las ebikes y hacia dónde podrán llevarnos.